To σκάφος Dawn της NASA αναχώρησε την Τετάρτη από την Εστία, τον μεγαλύτερο γνωστό αστεροειδή του Ηλιακού Συστήματος, και έβαλε πλώρη για ένα ταξίδι δυόμισι ετών με προορισμό τη Δήμητρα, έναν από τους πέντε γνωστούς πλανήτες-νάνους.

Η Εστία (Vesta, όπως είναι το ρωμαϊκό όνομα της ελληνικής θεότητας) και η Δήμητρα (Ceres) κινούνται στη λεγόμενη Ζώνη των Αστεροειδών, ανάμεσα στον Άρη και τον Δία, πιστεύεται όμως ότι σχηματίστηκαν σε διαφορετικές περιοχές του Ηλιακού Συστήματος και διαφέρουν πολύ μεταξύ τους.

Και τα δύο σώματα αποτελούνται από υλικά που περίσσεψαν από το σχηματισμό των πλανητών πριν από 4,5 δισ. χρόνια και θεωρούνται «μάρτυρες ενός μεγάλου μέρους της ιστορίας του Ηλιακού Συστήματος» όπως αναφέρει ανακοίνωση της NASA.

H Εστία έχει ακανόνιστο σχήμα και κρύβει έναν πυρήνα από σίδηρο. Το Dawn εντόπισε ενδείξεις ότι ο αστεροειδής είχε λιώσει εντελώς κάποια στιγμή στο παρελθόν ως αποτέλεσμα μιας βίαιης σύγκρουσης. Σήμερα, δύο γιγάντιοι κρατήρες ηλικίας περίπου 2 δισ. ετών σημαδεύουν το νότιο πόλο του μεγάλου αστεροειδή.

Το Dawn, η πρώτη αποστολή που σχεδιάστηκε να τεθεί σε τροχιά γύρω από δύο απομακρυσμένα σώματα, εκτοξεύτηκε το 2007 και τέθηκε σε τροχιά γύρω από την Εστία τον Ιούλιο του 2011.

Θα χρειαστεί τώρα σχεδόν ενάμισι χρόνο για να διανύσει την απόσταση των ενάμισι δισεκατομμυρίου χιλιομέτρων μέχρι τη Δήμητρα, η οποία αφαιρέθηκε από τη λίστα των αστεροειδών και εντάχθηκε στη σχετικά νέα κατηγορία των πλανητών-νάνων.

Τα σώματα αυτά έχουν σχεδόν σφαιρικό σχήμα όπως οι πλανήτες και κινούνται σε τροχιά γύρω από τον Ήλιο, γενικά όμως έχουν μικρό μέγεθος και δεν έχουν ενσωματώσει άλλα σώματα που κινούνται στην ίδια τροχιά.

Οι πλανήτες-νάνοι που αναγνωρίζει σήμερα η Διεθνής Ένωση Αστρονομίας είναι πέντε: Δήμητρα, Πλούτωνας, Έριδα, Χαουμέα και Μακεμάκε. Με εξαίρεση τη Δήμητρα, όλοι βρίσκονται πέρα από την τροχιά του Ποσειδώνα.

Η διπλή αποστολή του Dawn είναι εφικτή χάρη στον πρωτοποριακό κινητήρα ιόντων, ένα σύστημα που εκπέμπει έναν πίδακα ιόντων του αερίου ξένου. Η ωστική δύναμη που προσφέρει είναι πολύ μικρή, μπορεί όμως να παραμένει σε λειτουργία για πολλούς μήνες συνεχόμενα, επιτρέποντας στο σκάφος να αναπτύσσει υψηλές τελικές ταχύτητας με οικονομία καυσίμου.

Newsroom ΑΛΤΕΡ ΕΓΚΟ

Γράψτε το σχόλιό σας

Ακολουθήστε το στο Google News και μάθετε πρώτοι όλες τις ειδήσεις
Δείτε όλες τις τελευταίες Ειδήσεις από την Ελλάδα και τον Κόσμο, στο