36

Η μαζική εξαφάνιση ειδών που συνέβη πριν από 440 εκατομμύρια χρόνια ίσως προκλήθηκε από έκλαμψη ακτίνων γάμμα -την ισχυρότερη έκρηξη στο Σύμπαν- υποστηρίζουν Αμερικανοί αστροφυσικοί και παλαιοντολόγοι.

Οι εκλάμψεις ακτίνων γάμμα παράγονται από τεράστια άστρα που πεθαίνουν. Καθώς καταρρέουν και μετατρέπονται σε μαύρες τρύπες, εκπέμπουν από τους πόλους τους ακτινοβολία γάμμα, τόσο ισχυρή ώστε μπορεί να γίνει αντιληπτή από την άλλη άκρη του Σύμπαντος.

Οι εκλάμψεις αυτές διαρκούν μόνο λίγα δευτερόλεπτα, ωστόσο θα μπορούσαν να εξαφανίσουν ακαριαία κάθε μορφή ζωής αν η δέσμη τους στόχευε απευθείας τη Γη από μικρή απόσταση.

Ο Δρ Αντριαν Μέλοτ του Πανεπιστημίου του Κάνσας στο Λόρενς υποστηρίζει ότι μια έκλαμψη ακτίνων γάμμα που παρήχθη μέσα στο γαλαξία μας -σε ακτίνα 100 ετών φωτός- σκότωσε μέρος της πανίδας του πλανήτη πριν από 440 εκατ. χρόνια και προκάλεσε έντονες κλιματικές αλλαγές που οδήγησαν στην εξαφάνιση ακόμα περισσότερα είδη.

Οι ακτίνες γάμμα θα διασπούσαν μόρια οξυγόνου και αζώτου στην ατμόσφαιρα με αποτέλεσμα να σχηματιστούν τεράστιες ποσότητες διοξειδίου του αζώτου -το καφέ τοξικό αέριο στο οποίο οφείλεται το σκούρο χρώμα του φωτοχημικού νέφους.

Το διοξείδιο του αζώτου θα απορροφούσε το μεγαλύτερο μέρος της ηλιακής ακτινοβολίας, με αποτέλεσμα o ουρανός να σκοτεινιάσει, η θερμοκρασία να πέσει δραματικά και ο πλανήτης να περάσει σε μια καταστροφική περίοδο παγετώνων.

Η έρευνα, που παρουσιάζεται στο περιοδικό New Scientist και θα δημοσιευτεί στο Nature, βασίστηκε στη μελέτη απολιθωμένων τριλοβιτών (ένα πρωτόγονο θαλάσσιο ζώο που μοιάζει με καβούρι).

Η έρευνα έδειξε ότι οι τριοβίτες των επιφανειακών νερών εξαφανίστηκαν πολύ ταχύτερα από ό,τι οι συγγενείς τους που ζούσαν σε μεγάλα βάθη και γλίτωσαν από την άμεση επίδραση της έκλαμψης.

Newsroom ΑΛΤΕΡ ΕΓΚΟ